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2011年5月10日星期二

美國企業家借助Facebook挑戰LinkedIn

美國企業家借助Facebook挑戰LinkedIn

企業家里克·馬瑞尼(Rick Marini)有很多需要感謝的人,包括那些優質的人脈關係。在這些人的支持下,他創辦了兩家企業。最近的一家是BranckOut,該服務可以利用Facebook幫助人們尋找業務關係,而且,其支持者和顧問都是業內大名鼎鼎的人物。

很快,馬瑞尼可能會比以往更加需要他們。

這位38歲的企業家首次借助人脈獲利是在1999年,彼時,他與哈佛商學院的好友詹姆斯·庫瑞爾(James Currier)共同創辦了一家名為Tickle的公司。這家公司融資了900萬美元,多數都來自風險投資公司August Capital。他們利用病毒推廣成為了一家熱門的情報、求職和人格測試網站,並於2004年作價1億美元賣給了招聘巨頭Monster。

馬瑞尼的好友最近又在幫助他發展BranchOut。這是一家位於舊金山的公司,員工總數只有20人,前身是創立於2008年的社交娛樂網站SuperFan。一直到去年夏天,這家自力更生的企業還舉步維艱,彼時,馬瑞尼的一位好友讓他幫忙引薦給一家公司當銷售員。馬瑞尼回憶道:“我記不清我的Facebook好友裡面有誰在那家公司工作了,於是我輸入了那家公司的名字,訪問了他們的Facebook粉絲頁面。”

雖然SuperFan當時只有6名工程師,但馬瑞尼還是讓其中一人開發了一款widget來解決這個問題。 4個星期後,BranchOut誕生了。在美國風險投資公司Accel Partners的主導下,他們很快獲得了600萬美元的A輪投資,同時參與投資的還有Norwest Ventures和Floodgate。馬瑞尼還吸引了眾多天使投資人,包括負責YouTube創收業務的谷歌員工本·靈(Ben Ling)、Twitter產品經理約什·艾爾曼(Josh Elman)、Path創始人肖恩·范甯( Shawn Fanning)和戴夫·莫林(Dave Morin)以及WordPress創始人馬特·穆倫維格(Matt Mullenweg)。

  考驗猶存

“我仍然要向潛在合作夥伴證明BranchOut的價值,”馬瑞尼說,“但如果我想與WordPress或Twitter達成交易,我的投資者可以幫忙促成。”

不過,馬瑞尼的人脈所面臨的最大考驗或許還要等上幾年,那時,Facebook——或許已經是一家上市公司——必須要滿足投資者的增長期望。

目前,BranchOut會向發布招聘信息的企業收取費用。但該公司今年夏天還計劃對一款瞄準招聘人員和銷售人員的產品收取月費,與職業社交網站LinkedIn的方式類似。在被問及Facebook是否會從這類業務中抽取分成時,馬瑞尼聽起來卻有些模棱兩可。 “我認為Facebook願意看到BranchOut為他們帶來招聘功能,因為這樣可以吸引數十億美元的廣告費用,”他說,“這比向我們'收稅'更賺錢。”

但馬瑞尼不會是第一個對情況錯判,並導致自己完全受制於平台提供商的企業家。例如,Twitter今年3月就要求第三方開發者停止開發客戶端應用。該公司當時辯稱,這是為了更好地為用戶服務,但他們顯然也希望把用戶掌握在自己手中,以便藉助互動盈利。

與此同時,Facebook的不斷改版也經常會迫使企業重新調整戰略,否則就會被徹底封殺。很多人預計,Facebook強制使用Credits虛擬幣的規定會對許多遊戲開發商造成重創,這些公司一直以來都在使用自家的虛擬幣。這一方式帶來的不僅是虛擬商品購買形式的變化,因為Facebook還會從Credits的銷售額中抽取30%的分成。

  優勢所在

與多數企業相比,BranchOut在Facebook平台上順利發展的機會更大。 Accel是Facebook的投資者,而該公司合夥人凱文·埃法西(Kevin Efrusy)也任職於BranchOut董事會,因此,他不會允許Facebook傷害BranchOut。

  馬瑞尼還知道如何度過險境。至少,Trickle曾於2000至2002年間瀕臨絕境,彼時的網絡廣告預算幾近消失,但通過對IQ測試的額外結果收費,他們成功自救。

馬瑞尼認為,他與Facebook之間的關係很“牢固”,他“每隔一周都會造訪一次Facebook總部”。這也使得BranchOut成為少數幾家有特權參與Facebook內測項目的合作夥伴。

至於這種關係能否幫助BranchOut永遠避免與Facebook的衝突還有待觀察,但顯然,馬瑞尼認為這個機會值得冒險。

“我們無法控制Facebook的通訊管道,我們必須要按照Facebook的規則行事。但是,如果我不能在整體控制權的缺乏與龐大用戶群的益處之間尋找平衡,就不可能創造一家像BranchOut這樣的網站。這是有史以​​來全世界最大的分銷平台。”他說。

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